L’Environmental Safety Company et l’Military Corps of Engineers ont annoncé vendredi une nouvelle définition des “eaux des États-Unis”, une classification qui fait débat depuis des décennies.

Nous parlons de quels sorts de voies navigables – marécages, rivières, lacs, and many others. — sont protégés par la Clear Water Act, promulguée il y a 50 ans. La loi réglemente les polluants de l’eau et habilite l’EPA et l’Military Corps of Engineers à déterminer exactement quels plans d’eau sont protégés par la loi. Les réservoirs protégés sont éligibles pour participer aux programmes fédéraux de prévention des déversements d’hydrocarbures, de régulation de la qualité de l’eau, and many others.

Sous l’administration Obama en 2015, l’EPA a établi une définition relativement giant des eaux des États-Unis, ou WOTUS, qui comprenait les eaux navigables telles que le fleuve Mississippi et les océans Pacifique et Atlantique, ainsi que les rivières, les lacs et les zones humides qui traversent lignes d’état. Mais en 2020, l’administration Trump a limité les sorts de voies navigables bénéficiant d’une safety fédérale, excluant la plupart des zones humides et des voies navigables plus petites du pays.

La nouvelle définition, annoncée cette semaine, offre des protections similaires à celles en place avant 2015 et clarifie également certaines exigences pour les eaux protégées.

Comme les règles de 2015, les eaux navigables, les océans et les voies navigables interétatiques sont protégés par défaut. Les affluents qui se jettent dans de plus grands plans d’eau et qui ont un affect sur eux, ainsi que les zones humides à proximité des eaux protégées et certains lacs et étangs supplémentaires peuvent également être protégés. Pour être admissibles, ces petites voies navigables doivent respecter des normes axées sur leur maturité et leur connectivité avec d’autres plans d’eau. Ces normes mises à jour sont, en partie, une réponse à plusieurs décisions de la Cour suprême dans des affaires contestant des décisions antérieures de WOTUS au cours des deux dernières décennies.

Un communiqué de presse de l’EPA a déclaré que la nouvelle règle vise à “réduire l’incertitude résultant de l’évolution des définitions réglementaires, à protéger la santé humaine et à soutenir les opportunités économiques”.

“Ce que nous faisons avec cette règle finale, c’est établir une définition claire et raisonnable des eaux des États-Unis”, a déclaré Radhika Fox, administrateur adjoint du Bureau des ressources en eau de l’EPA.

Elle a ajouté: “Nous établissons des normes de qualité de l’eau pour les lacs et les ruisseaux à travers le pays, et c’est ce qui garantit que si vous mangez de ce lac et si vous nagez dans ce ruisseau, c’est sans hazard pour vous.”

La nouvelle règle établit également certaines exceptions à WOTUS : les zones humides qui ont été converties en terres cultivées avant 1985, les installations de traitement des déchets, les fossés, les zones de carburant artificielles, les lacs et étangs artificiels et les piscines artificielles.

“Cela arrive à un second où nous assistons à des attaques sans précédent contre les protections fédérales contre l’eau potable contre les pollueurs et leurs alliés”, a déclaré John Devine, directeur de la politique fédérale de l’eau au Pure Sources Protection Council. “Alors que la nation a encore beaucoup de travail à faire pour protéger pleinement les eaux critiques, il est bon de voir le pays faire un pas dans la bonne course pour protéger les eaux qui sont essentielles à la santé de tous et à l’environnement.”

La Cour suprême doit statuer l’année prochaine sur une affaire contestant la décision de l’EPA selon laquelle les zones humides sur des terres privées dans l’Idaho sont protégées par la Clear Water Act. Cette décision peut affecter les futures règles WOTUS.

Les modifications apportées à la définition WOTUS au cours des administrations présidentielles précédentes ont généralement entraîné des poursuites judiciaires.

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